Cadena alimenticia

La cadena alimenticia, también conocida como cadena trófica, es la serie de cambios mediante la cual se transfiere energía alimenticia a través de seres vivos. Devorar seres vivos implica la transferencia de energía en el ecosistema.

Las cadenas alimenticias funcionan cuando cada uno de los organismos de un ambiente se alimenta del anterior y, a la vez, es alimento del siguiente.

En este sentido, se puede considerar que la cadena alimenticia es una corriente de nutrientes y energía que tiene lugar entre especies de un ecosistema.

Qué es una cadena alimenticia

Características de la cadena alimenticia

Generalmente, toda cadena alimenticia comienza en un alguna planta o en un ser autótrofo. Esta clase de seres vivos posee la capacidad de fabricar su propio alimento a partir de la síntesis de sustancias orgánicas no vivas, ya bien usando energía solar, ya bien mediante el uso de sustancias y reacciones químicas.

En el siguiente estrato, podemos ubicar al resto de seres que constituyen el ecosistema bajo el nombre   eslabones consumidores.

Este orden trófico posee una clasificación por niveles, dependiendo de la proximidad con los seres productores. Tenemos pues, que el consumidor primario es el que se alimenta directamente de los autótrofos.

A su vez, aquellos en alimentarse del primario reciben la denominación de consumidores secundarios. Por lo general,  este es el grupo de los carnívoros. Después de éstos, viene un tercer nivel formado por un omnívoro o un supercarnívoro. Tradicionalmente, se sitúa al hombre dentro de este rango.

En última instancia, la cadena alimenticia dispone de un nivel ulterior que agrupa a aquellos seres que se nutren a partir de organismos muertos, llamados descomponedores y degradadores. Éstos actúan descomponiendo la materia viva y transformándola de nuevo en inorgánica para que regrese a los  suelos y a la atmósfera.

De este modo, la cadena alimenticia se convierte en un ciclo interminable de transformaciones energéticas.

La existencia en nuestro planeta necesita de ciertos procesos que la ayude a mantener el debido equilibrio que dé la posibilidad de un ciclo saludable para las especies. Estos pueden ser muy variados y, quizá, unos serán considerados más sencillos que otros dadas sus características.

En esta oportunidad te vamos a informar sobre el proceso de la cadena alimenticia para que puedas entender de manera más amplia lo que puede conllevar.

Definición de cadena alimenticia

Se entiende como cadena alimenticia, o cadena trófica, a aquel desarrollo del desplazamiento de sustancias con nutrientes que se da entre las distintas especies de la conocida comunidad biológica. En este proceso cada especie se suele alimentar de otra y, de igual forma, es parte del alimento de una tercera.

Visto de una manera más sencilla, es la corriente enérgica que se va transmitiendo de organismo a organismo con fines nutritivos dentro del ecosistema.

Organización de la cadena alimenticia

La cadena alimenticia se rige, generalmente, por la serie de especímenes que se alimentan el uno del otro. Cada uno de estos niveles es denominado como un eslabón en donde, el productor, obtiene su energía del sol.

A continuación, te hablaremos un poco más a fondo de esos eslabones organizados con los que cuenta la cadena trófica y la función que pueden desempeñar.

Elementos de la cadena alimenticia

Nivel 1: Productores

Este primer grupo está conformado por aquellos seres vivos que llevan a cabo el proceso de la fotosíntesis, es decir, las plantas. Estas son denominadas como productoras ya que son capaces de elaborar su propio alimento mediante sustancias sencillas y la energía solar como gran fuente de producción. Aquí se incluyen las plantas marinas.

Nivel 2:  Consumidores

Dentro de los consumidores ya tenemos aquellos seres vivos que necesitan alimentarse de otros por no tener una capacidad autótrofa, sino que son denominados heterótrofos y necesitan de esas sustancias orgánicas externas para vivir.

Dentro de este escalón de la cadena alimenticia podemos encontrar dos tipos de consumidores que son los de primer, segundo y tercer orden.

Los consumidores de primer orden son lo que se alimentan a primera instancia de los seres productores, es decir, estos animales son herbívoros. Dentro de estas especies podemos tener, entre otros, ratones, venados, algunos peces y aves.

Aquellos consumidores de segundo orden son los predadores que obtienen su alimento a través de los herbívoros, es decir, mediante los nutrientes que adquieren por consumir la carne de los del primer orden. Dentro de estos animales carnívoros existen algunos como los lobos marinos, pumas, leones y algunas serpientes.

Los consumidores del tercer orden son los conocidos como carroñeros, pues su principal fuente alimenticia son los cadáveres de otras especies. Aquí podemos incluir a los cuervos, buitres, coyotes y las hienas.

Nivel 3: Descomponedores

Los seres descomponedores son aquellas bacterias y hongos que se encargan de consumir los restos orgánicos de seres vivos que pertenecen a los eslabones anteriormente mencionados.

Por otra parte, la función de los descomponedores es de gran importancia debido a que transforman la materia muerta en partículas inorgánicas más sencillas. El resultado de esa transformación cumplirá su ciclo al ser reabsorbido por los seres productores que conllevan al buen desarrollo del flujo enérgico natural.

Este elemento está presente, no únicamente en ecosistemas terrestres, sino también en los acuáticos, pues en ambos se encuentran especies de distinto orden. No obstante, en un ecosistema terrestre hay más variedad biológica por tener mayor cantidad de hábitats.

Algunos ejemplos de seres descomponedores son los de las larvas que producen los mosquitos, las moscas comunes, los escarabajos, distintas bacterias, hongos y lombrices.

Redes tróficas

Al hablar de este ciclo de alimentación de los seres vivos, no podemos pasar por alto la existencia de una red trófica mediante la que se suele regir el orden en que seres vivos se alimentan de otros.

Diferencia entre cadena alimenticia y red trofica

Comparación entre cadena alimenticia y red trofica (alimenticia)

La red trófica representa una especie de gráfico de organización de lo anterior dicho en la que pueden existir algunas variantes eventuales que, por lo tanto, no son las predeterminadas en la naturaleza.

Esta red surge, precisamente, por aquellas complicaciones encontradas debido a que cada ser vivo puede alimentarse de otro perteneciente a distintos eslabones y, del mismo modo, ser depredado por otro de manera, quizá, inusual.

Ejemplos de red trófica

Un ejemplo sencillo de organización de la red trófica de la naturaleza puede ser el siguiente: una planta administra su propio alimento y es consumida por un venado.

A su vez, el herbívoro es cazado por un carnívoro como lo puede ser un león que, al morir, será devorado por buitres y desintegrado por larvas volviendo así a ser alimento para plantas.

En el mar, este ciclo se cumple de forma similar. En el primer eslabón se encuentran las algas que son consumidas por el zooplancton y el krill que sirve de alimento para peces y crustáceos menores. Los peces, algunas aves y mamíferos de mayor tamaño se alimentan de los anteriores y completan el ciclo siendo depredados, por ejemplo, por tiburones.

Ten en cuenta que existen algunos animales marinos capaces de llevar parte de su vida fuera del agua, por lo cual se podrían incluir otros alimentos en la cadena dependiendo de cada área de nuestro planeta.

Ciclo de la materia

Por lo general, el ciclo que sigue la materia dentro de la cadena alimenticia es el que te resumiremos a continuación:

  • El oxígeno, carbono, hidrógeno, nitrógeno, azufre, entre otros, pasan constantemente de un nivel trófico a otro mediante la alimentación.
  • Las plantas convierten esos componentes recogiéndolos del suelo y la atmósfera en partículas orgánicas como lípidos, glúcidos, proteínas y ácidos nucleicos.
  • Los animales toman sus nutrientes de las plantas y, a su vez, depredadores toman su energía de estos herbívoros.
  • Se devuelven materiales orgánicos e inorgánicos a la tierra mediante la respiración, excreción y descomposición de cadáveres.
  • Seres descomponedores se encargan de completar el ciclo llevando las sustancias de nuevo a la tierra y, a su vez, creando alimentos para las plantas.

Desaparición de un eslabón

Debido a los constantes y lamentables cambios que ha sufrido nuestro planeta por la mano del ser humano se han dado algunos hechos como la extinción de ciertas especies. Este suceso trae como consecuencia algunas desventajas en la cadena alimentaria como podrían serlo un desequilibrio severo.

Al momento de la desaparición de un eslabón podemos contar con que podrían extinguirse también eslabones posteriores debido a la falta que tendrán de energía y alimento necesario para sobrevivir.

Por otra parte, habrá una sobrepoblación del escalón anterior al extinto debido a que sus depredadores naturales ya no estarán.

Con esto, pues, se desequilibrará de manera significativa cada nivel y ciclo alimenticio por la falta de ese eslabón extinto que ya no desempeñará sus funciones en el ecosistema conocido.

El ser humano y la cadena alimenticia

Todos sabemos los distintos alimentos que puede consumir el humano y que varían entre vegetales y carnes. Según estudios recientes, el ser humano podría ubicarse como un consumidor secundario, lugar en el que también están ubicados los cerdos.

Por otra parte, se podría considerar nuestra especie como un súper consumidor ubicado en la cima de la cadena trófica y que, por los momentos, no ha encontrado ese equilibrio necesario para coexistir sanamente con todo su ecosistema.

Esperamos que este artículo te haya informado de la mejor manera posible acerca de todo lo que tiene que ver con la cadena trófica. No olvides compartirlo y/o discutirlo con personas interesadas en la biología.

Qué se entiende por Cadena Alimenticia

Es la secuencia de alimentación que existe entre los seres vivos. Se suele pensar, cuando vemos que unos animales se comen a otros, que los fuertes se comen a los más débiles, más la realidad natural es diferente.

En la cadena Alimenticia o cadena Trófica, cada ser vivo se come a aquel que le precede en debilidad, pues su supervivencia depende de que alimenten los unos con los otros, realizándose la cadena alimenticia o como otros la conocen selección natural.

La palabra Trófica proviene del griego τρέφοιν que significa alimentar o nutrir; siendo que todos los seres vivos dependen de otro ser vivo para nutrirse, y se van comiendo los unos a los otros, es la razón de llamarse cadena. Esta cadena trófica es una secuencia de producción de energía, que inicia desde los vegetales como productores de energía a partir de la alimentación.

Tipos de cadena alimenticia

Aunque esta cadena involucra a todos los seres vivos del planeta, está dividida por subsistemas los cuales se podría identificar como tipos de la cadena alimenticia.

Estos subsistemas están compuestos por comunidades ecológicas completas y complejas, pues la mayoría de los seres vivos tienen una dieta bastante amplia de seres vivos.

-Terrestre

La característica de esta cadena es que su hábitat es terrestre. Puede poseer un solo eslabón o muchos eslabones, debido a la gran variedad de seres vivos que la conforman.

En esta cadena, se da mucho la conformación de redes alimenticias, donde no hay una secuencia lineal de alimentación entre los miembros que la conforman.

-Acuática

La cadena alimenticia acuática podría considerarse unas de las más complejas. Ubicada en la hidrósfera, la cual ocupa un espacio del 70% en el planeta, posee un medio ambiente bastante estable y consistente.

Esta cadena se subdivide en tres tipos de seres vivos según su modus vivendi.

  • Necton: compuesto por el conjunto de animales que viven nadando en aguas superficiales y profundas, pero que resisten los movimientos del más y son autónomos en su ruta de nado.
  • Bentos: son los organismos que viven en el lecho marino, como las algas rojas, verdes, lechuga de mar, almejas, mejillones, cangrejos y otros. Dependen de vivir apoyados a un sustrato sólido.
  • Plancton: este conjunto de microrganismos vive de flotar en las aguas superficiales, se mueve de forma pasiva siendo arrastrado por las corrientes.

Quiénes componen una cadena alimenticia

Puesto que la cadena alimenticia es una secuencia de alimentación que sucede entre seres vivos que se alimentan unos a otro como causa de la selección natural cumpliendo dentro del eslabón una labor y cumpliendo un rol, donde el que sale perjudicado de cierta forma se convierte en producción de energía.

Productores primarios o autótrofos

  • No necesitan de otro ser vivo para alimentarse. Son la base de la cadena alimenticia, de donde inicia toda la secuencia. Toman su alimento energético del sol, de las sales y el agua, y los componen los vegetales fotosintéticos.
  • Las plantas son los únicos seres vivos que producen materia viva a partir del agua, de la luz del sol y de los nutrientes que absorben del suelo, razón por la que se les llama productores.

Consumidores primarios o fitófagos

  • Se comienza con los herbívoros, que se alimentan únicamente de plantas (productores) y son incapaces de producir alimentos por ellos mismos.

Consumidores secundarios

  • Está integrada por los seres carnívoros, los cuales se alimentan de los herbívoros (consumidores primarios)

Consumidores Terciarios

  • Estos son los seres vivos carnívoros que se alimentan de otros seres vivos carnívoros, ya sea de su propio ecosistema o de otro hábitat. Pueden comer tanto consumidores secundarios como primarios.

Consumidores cuaternarios

  • Se ubican hasta el tope de la cadena alimenticia, y son denominados también superdepredadores, puesto que se alimentan de consumidores terciarios.

Descomponedores

La cadena alimenticia termina en la descomposición de la materia orgánica muerta y de los desechos producidos por los consumidores de todos los niveles tróficos. Este conjunto es capaz de liberar nutrientes de su propio proceso alimenticio, los cuales pueden ser utilizados por los productores como alimento, cerrando el ciclo de la cadena alimenticia.

  • Hongos y Bacterias: Los procesos metabólicos de estos seres vivos dependen de la energía química de la materia muerta o desechos de los cuales se alimentan.
  • Detritívoros: compuesto por animales multicelulares, que se alimentan de la materia orgánica muerta, y a su vez, la fragmenta, haciéndola disponible para los hongos y bacterias.

Cadena Alimenticia Humana

La cadena alimenticia de los seres humanos está representada por seres vivos omnívoros, que pueden ser consumidores secundarios o terciarios. La cuarta parte de la energía del planeta que se produce de la fotosíntesis (productores) es consumida por los seres humanos, pueden producir sus propios alimentos o beneficiarse de otros consumidores.

Por esta causa, el ser humano puede llegar a alterar el equilibrio de la cadena alimenticia de la naturaleza, debito a la cantidad de habitantes en ciertos territorios del planeta.

Aunque no es considerado un superdepredador, por lo que no se puede categorizar como consumidor cuaternario, ni aún terciario, debido a su dieta mixta pero limitada, podría encajar en el nivel secundario del consumo.

Y a su vez, aún y cuando también posee conductas alimenticias del primer nivel, lo cierto es que es un superconsumidor de energía proveniente de toda la cadena alimenticia, restándole a su vez energía a los demás ecosistemas.

Importancia de la cadena alimenticia

La eficacia de la naturaleza por medio de la cadena alimenticia se comprueba en la producción de energía que proviene de los organismos, haciendo que tanto la energía como los nutrientes fluyan en el planeta de un lado a otro.

Cuando la energía entra en cada nivel trófico, esta se va almacenando como biomasa, pasando a conformar parte del cuerpo del organismo consumidor, quedando disponible para el consumidor del siguiente nivel trófico.

Otro porcentaje de esta energía se disipa en la tierra como calor por medio de la llamada respiración celular, mientras estos cumplen con su ciclo de vida. Igual es el caso de los desechos orgánicos que reutilizan los descomponedores.

Además, este modelo sistemático de distribución de alimentos proporciona la forma más ilustrativa en la que podemos entender lo que come un organismo mediante una línea de sucesos.

Esta línea de sucesos se denomina Redes tróficas, en las que se puede observar la transferencia de energía y nutrientes de un nivel trófico al siguiente y como se van haciendo claro el ecosistema de vida en el planeta.

Por medio de estas redes se puede igualmente observar de una forma más gráfica la interacción de todos los niveles tróficos de cada hábitat entre las diferentes especies de un ecosistema.

Finalmente podemos comprender por medio de esta cadena de alimentación, que la energía del planeta nacida de la luz y el calor del sol, se reproduce en todos los seres vivos para mantener con vida al planeta tierra.

Ejemplos de cadenas alimenticias

Los ejemplos de cadenas alimenticias son infinitos por la variedad de escenarios que se pueden manejar entre los distintos niveles tróficos existentes.

Para ejemplificar el orden natural de supervivencia de los seres vivos, se pueden observar los siguientes escenarios, por cada tipo de hábitat.

Escenario Acuático

  • El fitoplancton que habita en el lecho marino alimenta al krill (crustáceo) que se convierte en alimento de peces pequeños que son depredados por peses mayores o ballenas.
  • Cuando estos peces mayores mueren, se descomponen convirtiéndose en materia inorgánica gracias a los descomponedores, lo cual resulta siendo el alimento del fitoplancton, para volver a comenzar la cadena.

Escenario Terrestre

  • Las plantas que absorben la energía del sol, son habitadas por insectos que la van consumiendo, este insecto, que bien podría ser una oruga se transforma en mariposa la cual será la comida de un ave.
  • Estas aves pasarán a ser el alimento de algún animal mayor que a su vez será descompuesto por bacterias posteriormente una vez haya muerto.

Escenario Humano

  • Animales herbívoros como el venado, se alimentan de plantas que toman su energía del sol, los cuales posteriormente son cazados por el ser humano, quien será descompuesto por microorganismos cuando cese su vida.

Escenario de Redes de alimentación.

  • El ratón(omnívoro) (consumidor primario) que se alimenta de las semillas que produce la vegetación (productor) a su al redor, es posteriormente cazado por una culebra (consumidor secundario), que a su vez se vuelve el alimento de un búho (también consumidor secundario).

Escenario de Redes de alimentación entre ecosistemas

  • El organismo productor se presenta como alfalfa (paja) la cual es consumida por la vaca la cual es el consumidor primario en esta cadena alimentaria.
  • Posteriormente, la vaca es devorada por el ser humano, el cual pertenece en este escenario al segundo nivel de consumidores, como secundario.
  • De los desechos de la vaca que el ser humano no consuma, las bacterias descomponedores lo metabolizarán en energía (calor) y nutrientes, así como de los desechos orgánicos generado por el humano.
  • El calor alimentará al planeta, mientras que los nutrientes que quedan en la tierra, alimentarán a las plantas (productores) para dar inicio nuevamente al ciclo alimenticio con otro escenario trófico.

Más información sobre la cadena alimenticia

 


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